欧洲首个火星车放弃今夏发射计划,推迟2年:部分因新冠疫情
2020/03/13 18:12  澎湃新闻  

  下一个火星发射窗口将在今年夏天开启。因此,2020年原本是个“火星大年”,中国、美国、阿联酋和欧洲都有发射计划。

  然而,正当中国首个火星探测任务完成无线联式,美国新火星车正式得名“毅力”号,欧洲空间局与俄罗斯航天局在当地时间3月12日宣布将ExoMars项目中的火星车推迟到2022年发射。

  这辆以DNA双螺旋结构关键发现者罗莎琳德•富兰克林(Rosalind Franklin)命名的火星车作为超清洁迷你生命搜索实验室而设计,配置钻探设备、样本提取设备以及多种分析仪器。

  鉴于每隔约26个月,地球和火星会运行到彼此最近距离,那么火星车的发射时间估计在2022年8月到10月间。

  官方给出的主要原因是航天器的最终软硬件测试仍没有完成,联合项目组评估了发射前所需的所有环节,综合考虑了风险和时间表后做出判断,火星车赶不上今年的发射窗口。

  新冠病毒疫情也在此次决定中推波助澜。俄罗斯航天局局长迪米特里•罗格金(Dimitry Rogozin)在一份声明中表示,担心“欧洲流行病局势恶化造成的不可抗力”将阻碍两边的项目人员互相访问。

  “我们要确保百分之百成功,没有任何容错空间。更多的核查活动将确保火星之旅的安全、成果最佳。”欧空局局长扬•沃纳说道。

  欧洲火星梦多舛

  人类迄今为止的火星探索之旅大多坎坷,鲜有一次成功。尤其是在火星的稀薄大气中,着陆总是万分惊险。

  2003年6月,由英国研制的火星登陆器“猎兔犬2”号(Beagle)搭乘欧洲火星探测器“火星快车”发射,同年12月19日,“猎兔犬2”号脱离“火星快车”,本预计于圣诞日着陆火星,却不幸失联。

  2005年,欧空局提出了这个ExoMars计划,后因项目设计复杂、太空经费紧张等种种问题,一再推迟。

  之前,ExoMars的合作方其实是美国国家航空航天局(NASA),由美方提供类似“好奇”号火星车的登陆系统和运载火箭。

  然而,因奥巴马政府在2012年时宣布退出项目,欧空局转而与俄罗斯合作。

  ExoMars的第一步——火星追踪大气轨道器(TGO),即是在2016年由俄罗斯的质子号运载火箭发射升空,并在7个月后成功入轨,运行至今的。

  即使是这第一步,也迈得有些踉跄。虽然轨道器入轨了,分离出去的“斯基亚帕利亚”号(Schiaparelli)登陆器却在着陆前不久出现软件数据错误,提前解除降落伞而坠毁。

  令人担忧的是,这个登陆器的许多关键设计,包括降落伞、导航仪、高度计等,都跟罗莎琳德•富兰克林火星车要搭载的登陆器大同小异。

  经过问题排查和改进,去年,欧空局多次对ExoMars火星登陆器的两面降落伞系统进行测试,但结果并不理想。在NASA的帮助下,欧空局诊断出了问题,本月将在俄勒冈对主降落伞实施最终的高度坠落测试。

  “火星大年”三缺一

  如此一来,2020年的火星发射项目还剩三个。

  中国计划在7月用长征五号火箭发射首个火星探测器,冲击人类历史上尚未实现的火星软着陆“一次成功”。项目提出一步到位实现对火星的“环绕、着陆、巡视”三个目标,起点高、难度大。3月10日,该任务完成无线联试,充分验证了探测器与地面系统的接口匹配性和一致性,对各类方案、技术状态、软硬件系统进行了全面测试。

  新近得名“毅力”号的NASA新一代火星车则计划在2021年2月18日登陆火星北半球的耶泽洛陨石坑(Jezero Crater)。科学家们认为,数十亿年之前这一区域可能是一片河流三角洲,具备宜居性。它的主要任务就是继续搜索火星上是否有生命曾经生活过的迹象,采取样本以待未来送回地球,交给科学家分析。此外,它还会描绘火星的气候和地址特征,为人类未来登陆火星做好铺垫。

  阿联酋的首个火星探测任务“希望”号是一颗“火星气象卫星”,将搭乘日本火箭发射,计划在轨道上研究火星的气候和天气变化,进行沙尘暴预报。

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责编:刘雨菲

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